Astrónomos La poesía de la ciencia

“Nuestras raíces están en las estrellas. Cuando observamos el cielo, lo que nos interesa es la Tierra. Eminentemente científica, la astronomía se apoya y a la vez desemboca en interrogantes filosóficos: ¿cuál es el origen y cuál es el futuro de la humanidad? He aquí la razón de su complejidad y de su interés.” (Hubert Reeves).

Erguido el hombre, miró el cielo y ya nunca dejó de hacerlo. Descubrió las estrellas, las nombró y las unió a su destino. Hoy la astronomía puntera depende de grandes inversiones tecnológicas. Pero el misterio no sólo permanece, sino que se agranda, en una paradoja científica sin parangón en otras ciencias. Ese espacio infinito y ajeno está siendo escudriñado segundo a segundo por grandes telescopios y satélites que mandan incansablemente datos e imágenes a la tierra. Los astrónomos los buscan, los estudian y los ofrecen al mundo por Internet. Y todo a mayor gloria de esta ciencia: Astronomia gratia Astronomiae.
Nada como hablar con quien sabe, para acabar con los pocos restos de romanticismo que pueden caber en el mundo actual. La astronomía óptica es hoy sólo una parte, aunque no carente de importancia, en esta rama de la ciencia. La investigación con infrarrojos, la interferometría, los satélites en el espacio, las sondas interplanetarias, son otras maneras de perseguir el conocimiento de aquello que, cuanto más se avanza, siempre tiene un más allá. Y aunque a los legos en la materia nos maravillan las imágenes, después de hablar con algunos astrónomos sabemos que a ellos, de los astros les interesa no tanto la imagen que devuelven los sofisticados aparatos a su disposición, como la información contenida en ellas.
Precisamente, medir la luminosidad de las estrellas y conocer sus parámetros fundamentales es la especialidad de Xavier Luri xluri@am.ub.es. investigador en el departamento de Astronomía de la Universidad de Barcelona y miembro de varios proyectos auspiciados por la Agencia Espacial Europea. “Somos muy aburridos —bromea— porque a nosotros nos interesa más la información contenida en las imágenes que las imágenes en sí mismas. Este es un rasgo de la astronomía actual; muchas instituciones y personas están poniendo información en Internet, contenida en bases de datos. Las imágenes son el meollo de nuestro trabajo, pero lo que nos interesa es la información numérica asociada con ellas.
Casi nunca aparecen en nuestras páginas, a menos que nos interese ilustrar algo, si tienen un interés específico o si se busca publicidad; la NASA sabe mucho de esto”.
Miembro del Instituto de Estudios Espaciales de Cataluña y de la Sociedad Española de Astronomía, Xavier Luri subraya la importancia de Internet, hasta el punto de que —dice— ya no se puede prescindir de ella. Porque, aunque los astrónomos no están presionados por resultados que retornen las inversiones en este campo, sí que están contagiados por el virus de la competencia del mundo científico. Los artículos que se escriben se colocan en Internet, en las revistas electrónicas, en una carrera en la que dinamismo es sinónimo de velocidad.
“Todo se vuelca en la Red —afirma Luri— con la restricción de que, a veces, cuando se participa en proyectos importantes, en un satélite astronómico, y se pasan quince años en desarrollarlo, cuando se lanza y manda información a la Tierra, esa información no se distribuye automáticamente, sino que se da un año de plazo para que las personas que han trabajado durante ese tiempo puedan explotarla. Internet es positivo como incentivo a la publicación rápida de resultados y puede con ello permitir que las ciencias avancen. Ahora bien, cuando existe la presión de publicar por publicar puede ocurrir que los hallazgos no pasen por la verificación de los colegas y errar.”
Por su parte, Miguel Angel López Valverde valverde@iaa.es trabaja en el Instituto de Astrofísica de Andalucía, dependiente del CSIC. Su departamento se ocupa de la atmósfera de los planetas del sistema solar, a los que acceden desde las plataformas espaciales. Tampoco para Valverde hay información crítica o confidencial. “Cuando se obtienen datos, antes de divulgar la información pasa por periodos de validación, comparación con modelos y con otras fuentes”.
Lo que ocurre en aquellos proyectos en los que hay grandes inversiones y en los que los datos se obtienen muy rápidamente, es que no siempre los entendemos y necesitamos tiempo para hacerlo. Pero sí es cierto que hay una especie de presión, de política científica, que pretende que los datos se den a conocer lo más rápidamente posible. Por eso la información se divulga rápidamente por Internet con un periodo de demora que no pasa de un año”.

Cielos privilegiados y divulgación
Lo más novedoso que ofrece Internet es la posibilidad de hacer observaciones astronómicas remotamente, sin desplazarse a Canarias o a Chile. En algunos observatorios existe la opción de conectarse a través de la Red para hacer incursiones en el cielo sin necesidad de controlar el telescopio in situ, con el añadido de que el control por pantalla tiene la misma calidad que por el telescopio. Ahora bien, en los lugares escogidos para instalar los observatorios, los cielos han de tener unas características bien conocidas: ausencia de nubes la mayor parte del año, ser muy estables y estar alejados de núcleos urbanos que produzcan contaminación lumínica. En España, cuanto más al sur más abundan los sitios en los que existen esos cielos exquisitos.
El Instituto Astrofísico de Canarias, aun cuando no tiene la solera de otros con mucho renombre, está hoy a la cabeza de la investigación mundial. Éste lidera hoy proyectos que se encuentran en la vanguardia de la ciencia, como el de las estrellas enanas marrones o los agujeros negros.
Luis Cuesta lcc@ll.iac.es además de ocuparse de las labores de divulgación de la actividad del Instituto Astronómico de Canarias, investiga las estrellas evolucionadas, las nebulosas planetarias. Se trata de averiguar qué pasa en las últimas fases de la evolución estelar, el instante en que se acaba su combustible y mueren. Siguiendo la tónica actual, marcada por las grandes instituciones astronómicas internacionales, en el Instituto se ha considerado siempre muy importante la divulgación científica. “Al fin y al cabo —dice Cuesta— estamos gastando el dinero de los contribuyentes en algo que muchas veces estos no ven. Hay que devolver esa parte del trabajo del investigador, pero de manera que la gente de la calle lo entienda; hay que rebajar los conceptos de la ciencia puntera para que puedan ser comprendidos por todos. Pulimos mucho el lenguaje científico, para que la mayor parte de la información pueda llegar al gran público, pero sin rebajarlo tanto que se quede vacío de contenido”.
Como ejemplo de su afirmación, Cuesta señala que “muchas veces los contenidos que aparecen en nuestra página de Internet son criticados por algunos científicos del Instituto, a los que les gustaría que tuviera más nivel. Por eso ellos tienen sus propias páginas, en las que pueden detallar sus proyectos con el alto nivel científico que requiere nuestra disciplina”.
El momento dulce que vive hoy la astronomía —nunca ha habido tanta información y tan asequible— se debe en cierto modo al interés que tienen las grandes instituciones en dar a conocer los resultados de sus investigaciones y, desde la aparición de la WWW, es muy fácil encontrarlos en el ciberespacio. Luis Cuesta co-menta que ninguna institución puede permitirse el error de no estar presente en Internet, porque es la mejor manera de mostrar resultados e imágenes. “En este sentido —dijo a iWorld— se nos ha facilitado la labor de encontrar resultados de la investigación de otros colegas e imágenes de objetos que queremos observar. Lo que más usamos posiblemente sea el telescopio espacial, del que recibimos imágenes continuamente. Hay otros servicios, como el ADS, el servicio de bases de datos de Estrasburgo, accesible gracias a la Red, que nos permite, por ejemplo, obtener las posiciones y coordenadas de los objetos que vamos a observar o parte de un campo estelar”.
López Valverde abunda en la idea expuesta por su colega de Canarias. “En las presentaciones oficiales, cuando se reciben fondos públicos para un proyecto, normalmente se presentan los resultados en las páginas web del CSIC para que todo el mundo, experto o no, conozca los resultados de las investigaciones del Instituto.
Usamos la página del Instituto —continúa— para presentar más resultados de los que se han usado en los artículos y que pueden ser útiles para otros investigadores. También a través de los vínculos se puede ir a artículos que se han publicado sobre el mismo tema.”

Los otros astrónomos, los aficionados
La imagen tópica del astrónomo mirando siempre por el telescopio para escudriñar el cielo en la soledad de la noche, ha pasada a la historia. “Ahora —advierte Cuesta— hay muchos astrónomos que ni siquiera conocen la posición de las estrellas, las constelaciones o dónde están las estrellas más brillantes. Por otro lado, no es cierto que esta sea una profesión de solitarios absortos mirando el cielo. La investigación no la hacen personas o grupos aislados. Por el contrario, involucra a muchas personas de países y continentes distintos. Esa es la razón por la que a través de la Red hay un trasvase constante de información y por esa razón es tan importante para nuestra profesión”.
Aun así, quedan en el mundo muchos astrónomos aficionados que aportan no poco a esta ciencia. Para Xavier Luri, estos astrónomos son muy activos y apasionados. “En la Asociación Española de Astronomía las listas de correo son sólo para uso interno, aunque mantenemos relación con aficionados porque su ayuda es muy importante en algunas especialidades”
Está claro que para los astrónomos profesionales que se dedican al campo extragaláctico, los aficionados no le aportan nada porque sencillamente no tienen equipo adecuado. Ahora bien, la detección de nuevos cometas o asteroides la suelen hacer astrónomos aficionados. El procedimiento que siguen unos y otros —profesionales o no— es que cuando se descubre un nuevo objeto se comunica por correo electrónico a La Unión Astronómica Internacional y, una vez comprobada la información, se le asigna un número y un nombre, se notifica a la comunidad el descubrimiento a través del correo electrónico y se distribuye por Internet”.
Posiblemente Internet haya potenciado la avidez por conocer más sobre el universo, porque hoy casi cualquier astrónomo puede contactar con la NASA para ver sus imágenes y la información contenida en ellas. Hoy todos los grandes, y no tan grandes centros de investigación astronómica tienen su información disponible en la Red, con lo que estos aficionados han encontrado una fuente en la que saciar su curiosidad.
También López Valverde opina que en España las muchas agrupaciones astronómicas existentes son muy activas, tienen buenas páginas web y mantienen foros y grupos numerosos y dinámicos. “Son muy interesantes, aunque irregulares, a veces decaen”. Una de las características de estos grupos es el intercambio. Internet ha favorecido la cantidad y calidad de la información, y gracias a ello ha estimulado que los astrónomos aficionados puedan conocer más en profundidad los fenómenos que a ellos les interesan por puro placer. Antes tenían que conformarse, casi siempre, con la información de los periódicos o con alguna revista que caía en sus manos, mientras que ahora están mucho mejor informados.



Recursos relacionados con la Astronomía
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Agencia Espacial Europea (ESA) www.esrin.esa.it
American Astronomical Society www.aas.org
American Geophysical Union earth.agu.org
Arecibo Observatory. Puerto Rico www.naic.edu
Astro Imaging Home Page www.dwave.net/~astro
Astronomiae Historia www.astro.uni-bonn.de/~pbrosche/astoria.html
Astronomical Virtual Observatory terra.bo.cnr.it/avo
Astronomy Libraries Librarians Adresses www.eso.org/gen-fac/libraries/astro-
addresses.html
Astronomy what´s UP this month www1.tmisnet.com/~abdale/Astronomy/Astronomy.html
Astrophysical Journal www.journals.uchicago.edu/ApJ
Astroweb Consortium www.cv.nrao.edu/fits/www/astroweb.html
Black Holes and Neutron Stars antwrp.gsfc.nasa.gov/htmltest/rjn_bht.html
Bureau des Longitudes www.bdl.fr
Cassini Mission to Saturn lasp.colorado.edu/cassini
Center for Earth and Planetary Studies www.nasm.edu/ceps
Centre de Données Planetaires www.ias.fr/cdp
Centre de Prevision de l´Activité Solaire previ.obspm.fr/previ
et Geomagnetique
Comet Observation Home Page encke.jpl.nasa.gov
Comets and Meteor Showers comets.amsmeteors.org
Consortium for European Research on www.jb.man.ac.uk/~ceres1
Extragalactic Surveys (CERES)
CyberAstronomy reality.sgi.com/sambo/Oobe/CyberAstronomy/intro.html
Darwin: Space IR Interferometry Mission ast.star.rl.ac.uk/darwin
Digital Archive Historical Astronomy Pictures www.kunskapsbolaget.com/DAHAP
Digitized Sky Survey archive.stsci.edu/dss
European Astronomical Society www.iap.fr/eas
European Large-Area ISO Survey athena.ph.ic.ac.uk
European Southern Observatory www.eso.org
Extrasolar Planets Encyclopedia www.obspm.fr/encycl/encycl.html
FIRBACK: Far Infrared Background wwwfirback.ias.fr
Global Network of Astronomical Telescopes www.gnat.org/~ida/gnat/index.html
Hipparccos Space Astrometry Mission astro.estec.esa.nl/Hipparcos
Hubble Space Telescope Images oposite.stsci.edu/pubinfo/pictures.html
Icarus. International Journal of astrosun.tn.cornell.edu/Icarus/Icarus.html
Solar Systems Studies
Institut of Astronomy. Russian Academy www.inasan.rssi.ru/INASAN/library.html
of Sciences
Institut National des Sciences de www.insu.cnrs-dir.fr
l´Universe/CNRS (NSU)
International Astronomical Union (IAU) www.iau.org
International DarkSky Association www.darksky.org/ida/ida_2/index.html
International Meteor Organization www.imo.net
International Supernovae Network www.supernovae.net/isn.htm
Issac Newton Group of Telescopes ing.iac.es
(La Palma)
Magellan Mission to Venus www-pdsimage.jpl.nasa.gov/PDS/public/
magellan/magellan.html
Mars Pathfinder Mission mpfwww.jpl.nasa.gov
Max-Planck Institut für Astronomie www.mpia-hd.mpg.de
NASA Planetary Data System pds.jpl.nasa.gov
National Astronomical Observatory of Japan solarwww.mtk.nao.ac.jp
NCSA Astronomy Digital Image Library imagelib.ncsa.uiuc.edu/imagelib.html
Next Generation Space Telescope ngst.gsfc.nasa.gov
Planetary Photojournal photojournal.jpl.nasa.gov
Planetary Society planetary.org
Project Galileo www.jpl.nasa.gov/galileo
RNOA On-line Portugal www.anoa.pt/porta.html
Royal Astronomical Society www.ras.org.uk/ras
Royal Observatory Edinburgh www.roe.ac.uk
SETI: Search for Extraterrestrial Intelligence www.seti.org
SkyView. The Internet´s Virtual Telescope skyview.gsfc.nasa.gov
Sociedade Astronomica Brasileira www.iagusp.usp.br/sab
Societé Astronomique de France www.iap.fr/saf
SOHO. Solar and Heliospheric Observatory sohowww.nascom.nasa.gov
Solar Information Center solar.stanford.edu/english.html
Space Movie Archive graffiti.u-bordeaux.fr/MAPBX/roussel/anim-e.html
Space Telescope Science Institute www.stsci.edu
Starlink Project star.rl.ac.uk
StarPages cdsweb.u-strasbg.fr/~heck/spages.htm
The Astronomer Online www.demon.co.uk/astronomer
Very Large Telescope (Paranal, Chile www.hq.eso.org/outreach/info-events/ut1fl
Viking Mission to Mars www-pdsimage.jpl.nasa.gov/PDS/public/
vikingo/vikingo.html
Whole Earth Telescope bullwinkle.as.utexas.edu

Astronomía en español
Agrupación Astronómica de Barcelona www.encomix.es/~aster
Agrupación Astronómica de Cáceres members.es.tripod.de/luisgil
Agrupación Astronómica de Gran Canaria aagc.dis.ulpgc.es
Agrupación Astronómica de Madrid www.iac.es/AA/AAM/ing.html
Agrupación Astronómica de Murcia www.geocities.com/CapeCanaveral/Lab/9281
Agrupación Astronómica de Sabadell astrosabadell.org/sahome.htm
Agrupación Astronómica de Tenerife www.iac.es/AA/AAT/index.html
Agrupación Astronómica Vizcaína astroclub.net/mercure/aav/index.html
Anillo Astronómico www.uv.es/~iranzop/ring/astron/index.htm
Asocia. Colombiana Estudios Astronómicos www2.inter.net.co/~nr005000/acda.html
Astronomía Digital www.astrored.org/digital
Astronomía Peruana www.iagusp.usp.br/~jorge/saa.html
Departament d´Astronomía y Meteorología. www.am.ub.es
Univ. de Barcelona
Estación de Observación Solar de cosmos.cifus.uson.mx
Sonora (México)
Grup d´Estudis Astronomics www.gea.cesca.es/esp/home.html
Grupo de Radioastronomía. Universidad de vlbi.uv.es
Valencia
Halley Online dominios.net/halley
Instituto de Astrofísica de Canarias www.iac.es/home_esp.html
Instituto de Astrofísica de Andalucía www.iaa.es
Instituto de Astronomía y Física del Espacio. www.iafe.uba.ar/ehome.html
Argentina
Laboratorio de Astrofísica del Espacio l www.laeff.esa.es/eng/laeff/laeff-direct.html
y Física Fundamenta
Observatorio del Roque de los Mucha- www.iac.es/gabinete/orm/infor.html
chos. Canarias
Sociedad de Observadores de Meteoros www.iac.es/AA/SOMYCE/somyce.html
y Cometas de España
Sociedad Española de Astronomía sea.am.ub.es

 Piedad Bullón. [01/10/1999 ]